Krill antarctique

Euphausia superba

Informations et caractéristiques

L'Antarctique est un continent très froid, habité uniquement par des espèces adaptées ou capables de s'adapter aux basses températures et à la faible variété d'aliments disponibles sur terre. L'une de ces espèces est le krill antarctique, extrêmement abondant dans les eaux océaniques du continent et dont le rôle dans la chaîne alimentaire est plus qu'important: il est essentiel à la survie de centaines d'autres espèces qui habitent l'Antarctique.

Le krill, également appelé crevette antarctique, appartient à l'ordre Euphausiacea et à la famille Euphausiidae .

Description du krill antarctique

C'est un minuscule crustacé euphaside qui ressemble à une crevette. Il possède un exosquelette calcifié dur, également appelé coquille, divisé en deux parties: le céphalothorax, qui relie la tête et le thorax; et l'abdomen Chaque partie est divisée en segments individuels. Il a 6 paires d'appendices dans le thorax qui fondent et forment la queue vers la fin du corps. La tête est "couronnée" par une paire d'antennes.

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Près de la bouche et des organes génitaux sont des organes lumineux appelés photophores qui émettent une lumière bleue. On ne sait pas avec certitude à quoi ces organes lumineux servent à krill, mais les chercheurs suggèrent qu’ils sont utiles pour compenser ou «combler» l’ombre du krill afin qu’elle ne soit pas visible de dessous par ses prédateurs. Une autre théorie soutient qu’elles ont des fonctions de reproduction et une théorie plus simple affirme qu’elles servent à mieux observer la nuit.

La couleur du corps est rose pâle et légèrement opaque. Il mesure environ 6 centimètres et pèse environ 2 grammes. Les femelles de krill antarctique sont légèrement plus grandes que les mâles mais leurs antennes sont plus courtes que les leurs. Un fait intéressant du krill: il est capable de croître en se détachant et en se rétrécissant s’il ne se nourrit pas.

Distribution et habitat du krill antarctique

On le trouve dans les eaux de l'océan Antarctique et du sud de l'océan Indien, dans les régions entourant la péninsule Antarctique. Il est distribué depuis l'aire de repos du plateau continental antarctique jusqu'au front polaire antarctique. La limite de distribution au nord s'appelle la convergence antarctique.

L'habitat du krill varie en fonction de son âge. Les jeunes spécimens vivent généralement à la surface des eaux proches des côtes et dans les eaux sous la glace. Pour sa part, le krill adulte habite les eaux plus profondes, surtout en hiver.

Comportement du krill antarctique

Le krill est une espèce sociale et grégaire. Au fur et à mesure de sa croissance, il se joint aux autres et il se forme de grandes berges regroupées dans chaque mètre cube d’eau; les berges peuvent s'étendre sur plusieurs kilomètres, avec une longueur supérieure à 100 mètres. Le fait que le krill soit groupé empêche de le retrouver uniquement par les prédateurs, ce qui augmente ses capacités de survie.

Les banques restent souvent dans les profondeurs de l'océan pendant la journée et ne remontent à la surface que la nuit, comportement dont les prédateurs profitent pour trouver leur dîner au krill.

Alimentation de krill antarctique

Son régime alimentaire est principalement herbivore et planctivore. Il se nourrit de phytoplancton en été et en hiver, il consomme les algues qui se trouvent sous la surface de la glace. Consomme aussi de temps en temps du zooplancton.

Pour manger leur nourriture est fournie avec une sorte de panier hermétique dans le thorax. L'eau fuit lors de l'entrée et le plancton est piégé dans le panier.

Reproduction de krill antarctique

Le krill antarctique vit entre 6 et 7 ans et la maturité sexuelle est atteinte entre 2 et 3 ans. L'accouplement consiste en une étreinte très serrée de sorte que le spermatophore soit transféré au sexe de la femme.

La femelle fraie dans les eaux profondes entre décembre et mars et les œufs commencent à se développer là. 10 jours plus tard, les œufs éclosent et les jeunes partent à l'état larvaire. Le nombre d'œufs dans chaque frai se situe entre 500 et 8 000 œufs.

Après l'éclosion, les larves de krill font partie du zooplancton et subissent plusieurs transformations avant de devenir adultes, environ un an plus tard.

Menaces de krill antarctique

Le krill antarctique étant l'aliment principal de nombreuses espèces animales, les menaces concernent notamment les prédateurs tels que les baleines, les phoques, les albatros, les manchots, les crabes et les poissons, pour n'en nommer que quelques-uns. Les seules défenses du krill sont leur réunion en grands groupes et leur permanence dans des eaux très froides et profondes.

Malgré ce qui précède, le krill n'est pas sérieusement menacé car il est abondant dans l'océan Antarctique. Pour sa part, l’Union internationale pour la conservation de la nature n’a pas encore classé le krill antarctique dans sa liste rouge.

Importance du krill antarctique

Le krill antarctique joue un rôle fondamental dans l'écosystème antarctique. Grâce à l'existence de ce petit crustacé, la chaîne alimentaire a un début, un développement et une fin. Son comportement de regroupement d'un grand nombre de spécimens est une conséquence de phénomènes tels que les courants marins, qui transportent le krill et le plancton dans d'autres zones jusqu'aux barrières naturelles. Cela entraîne à son tour la distribution des grandes masses d'eau et oblige d'autres espèces à se concentrer sur des zones spécifiques.

Il s’agit donc de la pièce et du lien essentiel pour être l’aliment principal d’un grand nombre d’espèces.